Los cisnes negros existen y cómo beneficiarse de ellos

Responde primero a los correos de los novatos antes que a los de los veteranos. Los novatos tienen más recorrido y tienden a recordar a quienes les prestaron atención. Nassim Nicholas Taleb

Ibirapuera 9 Black Swan
Los cisnes negros eran totalmente desconocidos para la ciencia antes del siglo XIX. De hecho, se asumía como imposible la existencia de los mismos. Si tras cientos de años de observaciones de cisnes, nunca se había visto uno, la conclusión más razonable sería que no existían. Hasta que uno apareció. Como podéis ver en la foto, los cisnes negros existen.

Este es la pequeña anécdota que da comienzo a uno de los libros más relevantes que he leído últimamente, y que seguro que con el tiempo irá cobrando más importancia. El libro se llama El Cisne Negro. El impacto de lo altamente improbable de Nassin Nicholas Taleb (versión original en Amazon, The Black Swan: Second Edition: The Impact of the Highly Improbable), a quien podéis seguir en Twitter como @nntaleb, y al que podéis encontrar en la página web Fooled By Randomness (el título en inglés de su primer libro que fue traducido como ¿Existe la Suerte? Las trampas del Azar).

Nassim aprendió desde muy joven y en sus propias carnes lo que eran los cisnes negros. Es de origen Libanés (o como el dice Levantino). El Líbano antes de los años 80 era la pancea de la mezcla de culturas y religiones, un lugar casi idílico en el que arropados por un benigno clima mediterráneo, la tolerancia y el respeto a las demás creencias y religiones hacía posible la coexistencia de musulmanes, cristianos y judíos. Pero todo eso cambió de forma repentina con la guerra del Líbano, cuyos coletazos siguen hoy en día. Nadie en el Líbano pudo precidir lo que iba a pasar. Tras cientos de años de coexistencia, el cisne negro apareció y se llevó el pais por delante.

Pero ¿qué es un cisne negro?

Un cisne negro es un evento altamente improbable que puede alterar por completo las experiencias de las observacionse pasadas.

Os pongo un ejemplo tipo anécdota, que nos contó uno de mis profesores de la universidad. Una de sus alumnas de doctorando, quería estudiar el efecto de las lluvias torrenciales y la erosión en la provincia de Almería. Para ello, había ideado unos cacharros, que se ponían en las laderas de las montañas, y se encargarían de recoger los sedimentos que arrastrara el agua. Solo tenía que esperar unas fuertes lluvias torrenciales y medir la arena en cada cacharro. De esta forma, tendría una estimación de la cantidad de erosión, es decir, lo que se llevaba por delante cada riada. El caso es que las primeras lluvias torrenciales superaron todas las observaciones anteriores y todos sus cacharros se colapsaron. Supongo que la futura doctora, había basado la estimación de la capacidad de los ingenios, en las medidas de precipitación pasadas. No podía esperar que hubiera unas lluvias tan intensas. ¿Cuál fue su error? Suponer que la media de precipitaciones seguía una distribución normal (la famosa campana de Gauss). La realidad es mucho más compleja, y una sola observación (en su caso las primeras lluvias torrenciales), se llevó por delante todas las observaciones precedentes. Si la media de lluvias era de 300 mm anuales, en un solo día cayeron 600mm. Eso es un cisne negro.

La grandeza del libro de Taleb es que nos hace comprender que, eso que los humanos consideran excepciones, son realmente la norma y lo que nos debería hacer tomar las decisiones. Debemos estar preparados para los cisnes negros, porque con los métodos de los que disponemos y sobre los que está construida nuestra sociedad son como meteoritos indetectables.

El libro es de esos que más que una lectura, es una llave. Nos da las pistas para ir abriendo puertas que ni siquiera sabemos que existían. En mi opinión puede que sea, con el tiempo, uno de los libros de filosofía más influyentes.

Para Taleb hay dos tipos de paises conceptuales: Mediocristán y Extremistán. En el primero los sucesos siguen las reglas de la campana de Gauss, por ejemplo, las alturas o pesos de la población. Es imposible encontrar ser humano de 4 metros de altura, y aunque así fuera, su impacto en la media sería muy muy bajo. Sin embargo, en Extremistán se da el caso contrario. Una sola observación, cambia radicalmente la media de todas las observaciones previas. En la bolsa, una sola jornada de pérdidas, puede suponer acabar con los beneficios acumulados durante una década.

Es justo ahí, en la economía, donde Taleb se muestra más crítico y más irónico. Su argumento es sencillo, los modelos probabilisticos matemáticos de la economía y muchos de los economistas “nobeles” más influyentes no sirven. Su argumento es poderoso. La economía, es una actividad que se rige por las leyes del caos (pequeñas variaciones producen enormes impactos) y sobre la que es imposible, conocer todas las variables. Entra por tanto en el territorio de Extremistán. A lo sumo, lo que podemos hacer es blindarnos contra los riesgos ocultos de la economía y para ello toma como modelo a la naturaleza.

La naturaleza es caótica. Nos gusta ajustarla a principios regulares, y a causas y efectos concretos, pero la realidad lo desmiente día a día. No sabemos, y puede que nunca lo sepamos cuándo se va a producir un terremoto. Son millones las variables que podrían estar implicadas. Sin embargo, nos empeñamos en buscar siempre una explicación tipo causa – efecto para cualquier suceso, cuando es muy posible que no se pueda encontrar. Recientemente, Stephen Hawking ha afirmado que es físicamente posible que el universo se creara de la nada por generación espontánea. Es decir, sin causa aparente.

¿Y cómo sobrevivir en un universo dominado por los cisnes negros? Lo que ha hecho la vida y la naturaleza es blindarse ante estas situaciones imprevisibles. ¿Cómo? Con Redundancia y con simplicidad. Tendemos a entender la naturaleza como una maquinaria donde cada parte tiene una única función. No es así. Nuestros propios órganos son redundantes, y cumplen más de una función. La piel, nos protege del exteriror, pero también regula la temperatura. Los riñones filtran y depura, pero también crean hormonas. El cerebro tiene cientos de funciones. Tenemos dos ojos, dos orejas, dos pulmones, dos riñones. En términos informáticos, tenemos un backup para muchas funciones. Somos redundantes. La naturaleza es compleja en su conjunto, pero su equilibrio recae en muchas partes. Es decir, no hay un solo componente sin el que todo se vaya al garete. La vida en la Tierra no depende de una única especie. Son muchas las que lo hacen posible.

Pues bien, esto es justo lo que Taleb denuncia que no ha hecho nuestro sistema económico. Ha dejado de ser redundante y simple. ¿Qué ocurre cuando hay una gran fusión de compañías? Los famosos “campeones nacionales”. Muy simple, muchos puestos se consideran redundantes y se eliminan. Las compañias se quedan con un riñón en vez de dos. Por otro lado, su estructura se vuelve muy compleja y se agiganta. Y esto es muy peligroso para la sociedad, porque cada vez más, se depende de grandes actores cuyo colapso arrastra miles de puestos de trabajo y otras empresas pequeñas. ¿Os suena la película no? Exacto, Lehman Brothers y con el el sistema financiero mundial. Es decir, las compañías se están volviendo simples y por tanto, más expuestas al riesgo, y por otro lado el conjunto del sistema económico se está volviendo mas dependiente de unas pocas compañías. El caldo de cultivo perfecto para que la aparición de un cisne negro, se lo lleve todo por delante.

Lo profético del caso, es que Taleb escribió el libro ANTES de la crisis financiera de 2008. En la edición que yo he leído, incluye un ensayo posterior a la crisis (de imprescindible lectura) en el que comenta que para él, la crisis del 2008 no fue un cisne negro. Ya sabía que algo así podía ocurrir. Bueno sí, eso dicen todos, estaréis pensando. Claro, pero Taleb trabaja con inversiones, y justo su modo de invertir y su experiencia con inversiones reales, fue lo que hizo que sus clientes estuvieran a salvo de la crisis. Esto no lo cuenta en el libro, pero se asume tras su lectura. Critica mucho a los teóricos que nunca han pisado la calle, y que tratan de explicar todo a través de la teoría. Todo su planteamiento teórico se basa en hechos y observaciones de la vida real (lo que se conoce como empiricismo). Para ello cuenta un ejemplo muy elocuente. El de Fat Tony y un Empollón. Fat Tony es un jugador empedernido, y el Empollón un señorito con buena formación matemático-estadística. Tras tirar una moneda 7 veces al aire y salir 7 caras, se les pregunta a ambos, cual es la probabilidad de que salga otra cara en la siguiente tirada. El nerd dice, como es lógico (yo también lo hubiera dicho) que de un 50% (las 7 caras son una mera casualidad), pero Fat Tony, mas ducho en los tugurios de juego dice “un 100%” cara. ¿Cómo? Pues porque para Tony es obvio que la moneda está cargada. Es la experiencia y no la teoría estadística la que le ha llevado a esta correcta suposición.

Pero no todos los cisnes negros son necesariamente malos, y algunos se pueden aprovechar en nuestro beneficio, aunque es complicado y requiere de fortuna. Los sucesos de extremistán se caracterizan porque tienen proporciones descontroladas o imprevistas. Dentro de esta categoría entran las ventas de libros, de música o algunas inversiones de riesgo. Para poder aprovechar los cisnes negros en nuestro beneficio, hay que saber cómo jugar su juego y esto se basa en dos principios. La serendipia y la famosa ley de Pareto:

  • Serendipia. Se podría definir como el arte de hacer cosas sin importancia, casuales, sin ningún objetivo concreto a corto plazo, pero que pueden tener unos grandes beneficios. Por ejemplo, asistir a un curso de punto de cruz siendo economista, y acabar montando una ONG de ayuda a refugiados que hagan punto de cruz. El máximo exponente de este camino, creo yo, es Steve Jobs cuya trayectoria vital (Imagen de previsualización de YouTube) es todo un canto a la Serendipia.
  • Ley de Pareto o uno de esos errores que comentemos en el trabajo. Un 20% de lo que hagas puede tener un impacto tremendo. Por tanto, busca siempre un 20% de riesgo, busca siempre en la serendipia sobre la base de ese 20%. Por ejemplo, si vas a ahorrar guarda el 80% de tu dinero a muy buen recaudo, se muy conservador, pero con el 20% restante invierte en, yo que sé, una nueva tienda online de venta de ropa interior de cuero en China o mejor que invertir en ladrillos, invierte en activos online. Cuanto más raro mejor. Las probabilidades serán bajas, pero los potenciales beneficios muy grandes.

Lecciones aprendidas: estar preparado para los cisnes negros. Invertir a valores muy conservadores la mayor parte de dinero y a capital riesgo el resto. Esperar siempre beneficios inesperados y escalables. Quizá estéis pensando que todo esto está muy bien, pero YO NO SOY UN INVERSOR. Precisamente, lo que importa aquí no es qué hagas sino la estrategia. En tu vida o en tu carrera profesional, puedes aplicar estos principios. Juega, investiga, haz cosas inesperadas, conoce a gente distinta, ve a eventos o fiestas a las que no hayas ido nunca, hazte voluntario en una ONG, en definitiva practica la serendipia. Luego, arriesga un poco, en algo muy diferente al resto ¿quieres ayudar a los demás? Empieza un proyecto de una escuela rural en Guatemala. Los beneficios, en este caso no necesariamente monetarios, pueden ser muy grandes.

¿Quiénes se han beneficiado de esta estrategia? Desde luego el propio autor de El Cisne Negro, pero ejemplos hay muchos. Steve Jobs, Tim Ferris, Karlos Arguiñano, Dan Brown… ¿Qué otros se os ocurren?

En un futuro post os contaré los 10 principios para protegerse en lo posible de los Cisnes Negros según Taleb.

¿Qué pensáis de esta idea de los cisnes negros? ¿Dónde habéis detectado su presencia? ¿Dónde se podrían dar y cómo nos podrían afectar, para lo bueno o para lo malo?

20 comentarios para “Los cisnes negros existen y cómo beneficiarse de ellos”

  1. Información Bitacoras.com…

    Valora en Bitacoras.com: Tardas en leerlo de 11 a 18 minutos Responde primero a los correos de los novatos antes que a los de los veteranos. Los novatos tienen más recorrido y tienden a recordar a quienes les prestaron atención. Nassim Nicholas Tal……

  2. McAllus dice:

    Un artículo muy interesante, sin embargo, la crisis financiera no la tacharía de algo imprevisible… al fin y al cabo el sistema neo-capitalista en que estamos metidos es así, tiene ciclos de subida y bajada.

    • Sí, el sistema económico es cíclico, pero lo que nadie acierta o predice nunca es la recurrencia de los ciclos. ¿Cuándo y cuánto de duras serán las crisis entra de lleno en el terreno de los cisnes negros y de extremistán?

  3. Chema Cepeda dice:

    Muy interesante Aitor, da que pensar en muchas cosas. Me gusta mucho cómo te trabajas los artículos y los temas que eliges.
    Totálmente de acuerdo con la Serendipia y con el efecto imprevisible y devastador de los cisnes negros, aunque si todos los inversores pensaran en ellos, no habría mercado de valores ¿no crees?
    Por otro lado, en el caso del ser humano no estoy completamente de acuerdo con la redundancia. Cierto es que hay diversos órganos que vienen de forma par y que el fallo de uno nos permite sobrevivir con el otro (riñones fundamentalmente). Pero hay otros totálmente necesarios: la visión binocular nos permite ver en 3D, vital cuando éramos cazadores, los oídos nos sirven para detectar peligros y orientarnos. El resto son órganos vitales sin los que no podríamos ni siquiera sobrevivir. Quizás lo que si seamos redundantes somos las personas, ya que al haber suficiente número se asegura la supervivencia de la especie. Aunque también es verdad que la eliminación de una especie abre las puertas a la creación o al incremento de otra, con lo que se restablece el equilibrio…
    A las guerras tampoco las podemos considerar cisnes negros, debido a la alta frecuencia con la que se producen, incluso en países relativamente "estables".
    Mi propuesta para sobrevivir a los cisnes negros: Carpe diem y nunca des nada por sentado.

    • Creo que el tema de la redundancia se puede leer de varias formas, una como backup, pero también teniendo en cuenta que cada órgano cumple varias funciones. La cuestión es ¿por qué la naturaleza no seleccionó a aquellos animales son un solo pulmón, o riñón? Lo lógico sería tener solo uno, es más barato. Ese es el punto que denuncia Taleb y que ocurre en muchas fusiones. Las empresas se hacen muy grandes, y recortan en "organos vitales".
      Por otro lado, el concepto de cisne negro no es absoluto. Lo que para alguien es un cisne negro para otro no lo es en absoluto. Por ejemplo, el atentado del 11M fue un auténtico cisne negro para casi todos nosotros, pero no lo fue para quienes pusieron las bombas.

  4. [...] This post was mentioned on Twitter by Apuntes-Seguridad, Aitor Calero García. Aitor Calero García said: Nuevo en 1C11 Los cisnes negros existen y cómo beneficiarse de ellos http://ow.ly/18UkW0 [...]

  5. Raul dice:

    Aquí os dejo una conferencia muy interesante de Taleb en ForaTV y tertulia con David Cameron, actual Primer Ministro de Inglaterra:
    http://fora.tv/2009/08/18/David_Cameron_in_Conver

    Saludos,
    Raul

  6. Angela dice:

    Hola Aitor y demás lectores!
    Me gusta muchisimo estos cafelitos que nos traes a las 11!
    Muy trabajados tus articulos y además muy bien que los hagas una vez a la semana, para que no nos agobiemos con tanta información :D
    Sobre la serendipia la practico sin saber su nombre desde hace algún tiempo :D y me parece algo muy enriquecedor. . .
    Sobre los cisnes negros intentaré leer mas, pero también estoy convencida de que existen…
    Saludos y te sigo leyendo!

  7. [...] Como buen blogger tenía casi todo lo que se recomendaba en el artículo de Bloguismo y aun así sucedió lo peor. Siempre tenemos que estar preparados para los cisnes negros. [...]

  8. [...] se han alineado los astros para que escriba este artículo, que es en esencia Serendipia [...]

  9. [...] para destacar la importancia de la casualidad “forzada”, o como dicen por ahí, la serendipia. Nunca sabes dónde pueden llegar oportunidades, trabajos, colaboraciones, ideas…, pero podemos [...]

  10. [...] especial relevancia y es muy probable que alguno de tus jefes o tu mismo tengas uno. Según Nassim Taleb (él tiene un MBA) son aquellos que “tienden a hacer reventar los mercados financieros [...]

  11. [...] especial relevancia y es muy probable que alguno de tus jefes o tu mismo tengas uno. Según Nassim Taleb (él tiene un MBA) son aquellos que “tienden a hacer reventar los mercados financieros ya que [...]

  12. [...] Nicholas Taleb, economista y pensador,  autor de los libros “Fooled by Randomness” y  “El cisne negro” (libro que compré hace ya algún tiempo y tengo en mi lista de pendientes). En su último libro [...]

  13. [...] voy a hacer un ejercicio de ficción. Los lectores habituales del cafelito ya sabréis lo que es un cisne negro. Un suceso de tan baja probabilidad que pasa desapercibido en todos los modelo, pero que sin [...]

  14. [...] este proceso la serendipia es un factor clave como fuente generadora de ideas. Consiste en el proceso por el que de una forma [...]

  15. Anónimo dice:

    [...] Fuente: Un Cafelito a las Once  [...]

  16. […] Nicholas Taleb, economista y pensador,  autor de los libros “Fooled by Randomness” y  “El cisne negro” (libro que compré hace ya algún tiempo y tengo en mi lista de pendientes). En su último libro […]

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